作者:王健

1668天前 (阅读:2246)
尽管美国的通货膨胀率不高,但黄金价格仍然从20世纪70年代的每盎司170美元上涨到2012年的1700美元,于是有人把黄金价格上涨作为美联储滥发纸钞的重要证据。这种观点认为因为美联储钞票印多了,所以造成纸钞相对黄金贬值。这种观点具有相当大的迷惑性,因为很多人不明白相对价格和绝对价格的区别。举个简单的例子。假定生活中只存在A和B两种产品。为了简化,我们不考虑需求因素对这两个产品价格的影响。这种情况下,A和B的相对价格是由生产这两种产品的成本决定的。如果今天生产A和B的成本是一样的,它们在市场上的价格也会一样。如果生产A的技术相对生产B的进步更快,A的价格就会相对B下降。比如一年以后,我用同样的成本可以生产两个A,但只能生产一个B,那么A的成本就是B的一半,市场上A的价格也会随之变成B的一半。生活中一个很明显的例子是手机等电子产品。20世纪90年代,手机的价格一般在1万元左右,而目前即使是苹果手机的价格也只有几千。这不是因为纸钞印少了造成手机价格下降,而是因为手机生产技术突飞猛进,手机生产成本降低了,所以其价格相对其他产品下降了。

回到黄金的例子。黄金的生产受很多因素限制,因此生产技术和产量在过去几十年里没有什么大的变化,而绝大多数其他产品的生产效率进步很快。在这种情况下,如果其他产品的价格固定不变,黄金价格就会大幅度上扬。我前面提到,美联储制定货币政策时的一个主要目标是维持价格稳定。这里所说的价格是指我们生活中日用品的价格。这些日用品的生产效率相对黄金提高了很多,因此,黄金价格相对这些日用品的价格而言上涨了。自20世纪70年代以来,美国的年通货膨胀率平均在3%左右。也就是说日常生活用品的平均价格相对稳定,这就不难理解为什么黄金的价格会上涨了。另外,最近几年东南亚国家的央行大规模买进黄金作为外汇储备,也从需求方面推高了黄金的价格。但这种黄金价格的上涨属于相对价格变化,不能作为货币超发的依据。只有高通胀这种绝对价格的变化,才是滥发货币的证据。

搞清楚相对价格后,我们就更容易理解通货膨胀了。通货膨胀是指由于货币发行量增加过快而引起价格持续普遍上涨。我们仍以A和B两种商品为例。如果它们今天的价格都是1元,明天就都涨价到了2元,这明显属于通货膨胀:A和B的相对价格没有变化(始终是1∶1),但两个商品的绝对价格翻番了。这种所有商品的绝对价格都快速上涨正是中央银行发行货币过多造成的。相反,如果货币供应量下降,商品价格也会随之下降,这种情况为通货紧缩。

由于黄金的数量不受央行控制,推崇金本位的人认为这样一来,央行发行货币时便会受到一种硬性约束。但这种约束有三个显著的缺点。第一,金本位制度下,通缩非常普遍,会加重家庭和企业的还债负担。我们前面说过,随着其他商品生产效率提高,这些商品的价格会相对黄金下降。比如原来一个东西值一两黄金,但生产效率提高后,便只能换半两黄金了。在这种情况下,以黄金计价的价格水平就会下降,形成通缩。如果农民和企业在申请贷款时通过黄金计价,通缩就会加重还款时的负担。这种情况在美国19世纪后半期非常明显。当时美国发生黄金短缺,农作物价格相对黄金持续下降,而农民之前用于生产的贷款和住房贷款并不会随之降低,因此金本位会加重农民的还债负担,令百姓苦不堪言。正是由于这个原因,民主党著名领导人布莱恩在1896年竞选总统时,强烈要求改变当时的金本位制度。

金本位的第二个缺点是短期价格波动非常大。尽管长期而言黄金可以起到稳定价格的作用,但中短期内黄金价格可能大幅波动,通胀和通缩在金本位下经常发生过山车式的变化。这种飘忽不定的高通胀和通缩非常不利于投资和消费。比如你打算买汽车,但如果预期明年汽车价格可能下降20%,你觉得等等再买会更划算。而到了明年汽车价格不但没降,还上升了20%,你一定会懊悔万分。企业作投资决策也是这样,希望有一个稳定的价格体系,可以帮助自己预见未来的投资收益。这在金本位下很难实现。而在纸币制度下,中央银行拥有更大的灵活性,可以通过调节货币发行量来稳定通胀,提供一个更稳定的宏观经济环境。

为什么金本位下飘忽不定的通胀和通缩对经济有害?尽管通胀经常出现在各种报道中,但很多人对通胀的害处并不清楚。通胀真正的害处不在于通胀本身的高低,而在于通胀的不稳定。如果中央银行可以把通胀维持在一个恒定的水平不变,通胀高低本身对经济的影响并不大。因为在这种情况下,大家在制定工资和资产价格时会自动把通胀因素考虑在内。假设有下面两种情况:在第一种情况下,通胀率恒定在2%,工资和资产价格每年增长5%,扣除通胀率后,工资和资产价格的实际增长率是3%;在第二种情况下,假定通胀率恒定保持在5%,此时大家会考虑和第一种情况的通胀差异,要求工资和资产价格增长8%,那么工资和资产价格实际增长率仍然是3%。这两种情况对于个人而言是等价的。

但若通胀率不稳定,比如出乎意料地上涨,或者忽高忽低,就会打乱投资和消费计划,对经济增长造成损害。在金本位下,由于黄金价格短期内的巨幅波动,经常出现今年20%通胀,明年20%通缩的情况。尽管这种情况下平均通胀率为零,但通胀率的大幅波动给经济带来的损失远高于每年存在大于零但稳定的通胀带来的损失。然而在现实生活中,高通胀往往会带来不稳定,因此美联储和世界其他主要央行的目标通胀率定在2%左右的较低水平,而不是5%或者更高。

还有一个非常重要的概念,需要强调一下:其实真正有害的是超出公众预期的通胀,也就是说大家意料不到的通胀才是真正的杀手。这解释了为什么津巴布韦这种发生恶性通胀的国家通胀率会越来越高,而不是保持在一个很高的水平。印发钞票以支持政府开支,本质上是政府在空手套白狼,掠夺居民财富。为了达到这个目的,政府必须出乎公众意料地提高通胀率。

举个简单例子。你卖一个产品,昨天价格为100元。如果昨天没有通胀,你往往会相信今天也没有,因此你继续以100元的价格出售。政府印了堆钞票把你的东西买走了。政府通过印钞票提高了市场上的需求,因此价格上涨,引起通胀。假定通胀率是10%。这时你发现被骗了,自己的东西其实应该卖110元。于是你定明天的价格时除了修正这个价格差外,为了防止再次被骗,还会考虑再加上10%的通胀率。所以明天你会定价为110×(1+10%)=121元。这时政府又印了更多的钞票来买你的产品,通胀率进一步上升,比如达到了20%。也就是说你的产品实际应该卖110×(1+20%)=132元。

你骂了几句,心里暗自发誓以后再也不上当了。所以后天定价时,你一咬牙加了40%的通胀率,定价为132×(1+40%)=1848元。政府只能再印更多钞票,引起高于你预期的通胀。比如这个时候你可能发现通胀率居然涨到了80%!你不得不再次提高自己对未来通胀的预期。这个过程会一直持续下去,通胀率会越来越高,直到公众对政府完全失去信心,放弃使用政府发行的货币。

相反,如果通胀率在第一天达到10%后一直稳定在10%。你每次定价时都会提前把这10%的通胀率算入价格,因此对你的实际收入不会有任何影响。从上面这个简单的例子可以看出,通胀的害处并不在于它本身的高低,而在于是否和你的猜测相符。通胀不稳定会扰乱大家的预期,影响居民消费和企业投资。因此世界主要央行都把稳定通胀和稳定大众对未来通胀的预期作为一项非常重要的任务。

金本位的第三个缺点是,在发生银行挤兑等金融危机时,由于中央银行创造货币的能力有限,金本位也约束了央行作为最后贷款人应对金融危机的能力。这个问题我会在下文中进一步详细解释。就是说在纸币制度下,央行的无限造币能力和金本位制度相比其实是有一定的优势的。关键是如何设计一个机制来约束这种无限造币权,从而使央行不沦为政府的印钞机,不被政府换届等因素影响而引起不必要的经济波动。

由于黄金的这些明显缺陷,它已经完全退出了货币舞台,和美元等货币已经没有任何联系了。和股票等其他投资产品一样,现如今黄金最多只是一种投资工具。2005年后,黄金等贵重金属的价格上涨得很快,但这些贵重金属的历史投资价值被过分夸大了。自20世纪70年代以来,黄金价格从每盎司170美元上涨到2012年的每盎司1700美元,价格上涨了10倍。但如果留心一下同期美国股市,会发现股票的投资回报其实比黄金更丰厚。美国的道琼斯工业指数从20世纪70年代的900点上涨到2012年的13000点,是黄金价格上涨幅度的1.5倍。而同期纳斯达克指数更是上涨了近40倍,远高于投资黄金的回报。黄金、白银等贵重金属虽然有一定的投资价值,但和股票一样,属于价格波动非常大的资产,投资时应当谨慎。

《货币战争》作者宋鸿兵在2011年白银价格暴涨之后还极力推荐白银作为投资工具。他曾在2011年4月预言白银的价格至少会从每盎司40美元上涨到每盎司200美元。①(①参见雅虎财经报道,http://biz.cn.yahoo.comypen20110411/301158.html )但结果并非像他预测的那样,很多投资者因此遭受了损失。宋鸿兵在预测白银价格时,以20世纪80年代的白银价格作为基础,但他并没有提到80年代白银价格出现了短期非正常的暴涨。那是因为美国德克萨斯州的石油富豪亨特兄弟(Hunt brothers)当时试图买断白银来垄断市场。他们希望把市场上所有白银都收入囊中,然后就可以漫天要价,谋取暴利了。最后亨特兄弟没有成功,他们不仅在白银市场上输得倾家荡产,还因为试图操纵市场被罚款1000万美元。宋鸿兵以当时被亨特兄弟爆炒后的白银价格为基础进行投资推荐,对投资者非常不负责任。
Begun, the great internet edoactiun has.(非注册用户) 2015-1-19 15:52:43

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